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In the wake of Carlos' murder, stand up for justice in Honduras

Last month, Carlos Mejía Orellana was killed in his home. He was a part of the team at Radio Progreso - a radio station in El Progreso, Yoro, Honduras, which consistently investigates and reports human rights abuses and inequities in Honduras. Mejía Orellana was among several at the radio who received protective measures from the Inter-American Court of Human Rights (ICHR) - indicating a level of risk to his physical security that requires the Honduran State to take protective steps to ensure his safety. These steps were not taken, according to Radio Progreso: "His murder is another example of the failure of the Honduran state’s security policy and of its lack of political will to adopt effective protection measures established by the ICHR.” 

Join us in protesting this senseless murder and take action now to protect human rights defenders in Honduras.

U.S. Senator Tim Kaine (D-VA) released a statement after Orellana’s death, stating: “Too often, Honduran officials have dismissed threats and attacks against journalists, and questioned whether the violence was connected to the victims’ profession. In Carlos’s particular case, police have announced possible conclusions without even the start of an investigation. Premature and speculative judgments cannot be allowed to stand in the way of a thorough investigation.  This must not be yet another homicide in Honduras that goes unpunished.”

Concerned with the connection between U.S. funding and human rights violations in Honduras, U.S. Representative Janice Schakowsky (D-IL) is asking for answers. In a letter to the Secretary of State John Kerry, Representative Schakowsky, along with Reps. Sam Farr (D-CA) and Hank Johnson (D-GA) points to militarization of the Honduran police, and the failure to investigate or prosecute perpetrators of human rights abuses. The letter also raises concerns   about freedom of speech and association, and questions the legitimacy of the November 2013 election.  Reps. George Miller (D-CA) and Raul Grijalva (D-AZ) have also joined as initial co-signers.  Kaptur (OH), McGovern (MA), Lee (CA), DeLauro (CT), Michaud (ME), Tierney (MA), Conyers (MI), DeFazio (OR), Takano (CA), Capuano (MA), Keating (MA), Waters (CA), Welsh (VT), Moore (WI) have also signed.

The letter echoes Senator Kaine’s sentiments: “Those and other human rights abuses have not been effectively investigated or prosecuted in recent years.  According to the National Commissioner for Human Rights, during the last administration, dozens of lawyers and journalists were killed and 97 percent of cases regarding these suspected human rights abuses remain unpunished.” They request that the State Department pay close attention to these issues and strictly evaluate U.S. support for Honduran security forces, in accordance with conditions placed on the aid in the 2014 State and Foreign Operations Appropriations Act. They further request that that the Leahy Law, which prohibits U.S. assistance to any individual or unit that has committed gross human rights abuses, be fully enforced.  

Call and ask your Representative to join Rep. Schakowsky in signing the letter demanding that human rights be respected in Honduras. The deadline to sign on is Friday, May 9, 2014 at 5:00 PM EST. 

Click here to read the letter and find instructions and a suggested script for talking to your Representative’s office courtesy of the Honduras Solidarity Network’s Congressional Working Group.  

Thank you for taking action today to protect human rights defenders. We deeply appreciate your commitment to human rights in Honduras.

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El mes pasado, Carlos Mejía Orellana fue asesinado en su casa. Era parte del equipo de Radio Progreso - una emisora de radio en El Progreso, Yoro, Honduras, que consistentemente investiga y divulga abusos de derechos humanos y desigualdades en Honduras. Mejía Orellana fue unx de varixs en la radio que recibió medidas cautelares de parte de la Corte Internacional de Derechos Humanos (CIDH) - significa que hubo un nivel de riesgo a su seguridad física tan alto que el estado hondureño debería hacer un esfuerzo para garantizar su seguridad. Pero no hubo esfuerzo, según Radio Progreso: " Su asesinato es una muestra más del fracaso de la política de seguridad del Estado hondureño y de su falta de voluntad política para adoptar medidas efectivas de protección establecidas por la CIDH.”

Únase a nosotrxs, protestando este asesinato sin sentido, y tome acción ahora para proteger a lxs defensorxs de derechos humanos en Honduras. 

El Senador estadounidense Tim Kaine (D-VA) publicó un comunicado (en inglés) después de la muerte de Orellana, comentando: “Con demasiada frecuencia, oficiales hondureñxs han desestimado las amenazas y ataques contra periodistas y cuestionado si la violencia fue conectada a la profesión del victima. En el caso particular de Carlos, la policía ha anunciado conclusiones posibles aún sin  iniciar una investigación. No se puede permitir que los juicios prematuros y especulativos bloqueen el proceso de una investigación exhaustiva.  Este no debe ser aun otro homicidio en Honduras que permanece en la impunidad.”

Preocupada por la conexión entre los fondos estadounidenses y las violaciones de los derechos humanos en Honduras, la Representante Janice Schakowsky (D-IL) pide respuestas. En una carta al Secretario de Estado John Kerry, Representativa Schakowsky, junta con los Reps. Sam Farr (D-CA) y Hank Johnson (D-GA), señala la militarización de la policía hondureña y la falta de investigación y prosecución de lxs perpetradores de abusos de derechos humanos. La carta también genera preocupación sobre la libertad de expresión y asociación y cuestiona la legitimidad de la elección de noviembre del 2013.  Los Reps. George Miller (D-CA) y Raúl Grijalva (D-AZ) también se han juntado como co-firmantes iniciales. Representantes Kaptur (OH), McGovern (MA), Lee (CA), DeLauro (CT), Michaud (ME), Tierney (MA), Conyers (MI), DeFazio (OR), Takano (CA), Capuano (MA), Keating (MA), Waters (CA), Welsh (VT), Moore (WI) también han firmado.

En la carta se hace eco de los sentimientos del Senador Kaine: “Esos y otros abusos de derechos humanos no han sido efectivamente investigado o enjuiciado en años recién.  Según el Comisionado Nacional de Derechos Humanos, durante la última administración, decenas de abogadxs y periodistas fueron asesinadxs y el 97 por ciento de los casos con respeto a estos presuntos abusos de derechos humanos quedan en la impunidad.”  Piden que el Departamento de Estado ponga mucha atención a estas cuestiones y evalúe estrictamente su apoyo para las fuerzas de seguridad en Honduras, de acuerdo con las condiciones puestas en la ayuda en la Ley de Asignaciones de Operaciones extranjeros y del Estado del 2014. Además, piden que la ley Leahy sea completamente aplicada; esta ley prohíbe que los Estados Unidos financie a cualquier individuo o unidad vinculada con violaciones atroces de los derechos humanos.  

Llame y pregúntele a su Representante que se una con la Representante Schakowsky a firmar esta carta exigiendo que los derechos humanos sean respetados en Honduras. La fecha tope para firmar es el viernes 9 de mayo del 2014 a las 5pm hora del Este.

Haga click aquí para leer la carta y encontrar instrucciones y un guión sugerido para hablar con la oficina de su representante, por cortesía del grupo congresional de la Red Solidaria con Honduras. 

Gracias por tomar acción ahora, con el fin de proteger a lxs defensorxs de los derechos humanos. Nosotros le agradecemos profundamente su compromiso a los derechos humanos en Honduras.

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To call your representative’s office:


Call the Capitol Switchboard at (202) 224-3121, give them the name of your Rep, and ask to be connected.

(Find your House Representative’s name here.) When you call, ask to speak with the aide who handles Foreign Policy.  Use the script below in speaking with the aide.  If the aide does not recall seeing the letter, ask for the aide’s email address so that you can forward a copy of the letter and the contact information for the aide in Schakowsky’s office (included below). If the foreign policy aide is not is not available, ask to leave a message on his or her voicemail.  Be sure to get the name of the foreign policy staffer so you can follow up.

Script:  “My name is _____.  I am a constituent from (town/city) in (your state).  I am calling to ask Representative _____ to sign the Schakowsky letter on Human Rights and the Rule of Law in Honduras.  Has Representative-_____ seen this letter?  Can I count on him/her to sign on?   Please call me this week at (your phone number) to let me know if Representative _____ will sign it.”     

In your phone conversation, you might highlight why this letter is important to you, especially if you have traveled to Honduras or heard a Honduran speak in your community. 

PROMPT FOLLOW-UP:  It's useful to follow up with an email to the aide.  You can ask whoever answers the phone what their email is and/or use this formula if you know how to spell their name correctly (the person who first answers the phone can spell it for you): Firstname.Lastname@mail.house.gov, e.g. Jane.Doe@mail.house.gov. In an email, you can ask them to sign the letter, and then if you like send more information.

If you learn that your Congress member has agreed to sign, please notify Dana Brown at dana@witnessforpeace.org. Please contact Dana if you want to know if your representative has signed on. 

NOTE: Please DO NOT send the letter to the media in either the US or Honduras until the letter has secured all signers and is formally delivered to the State Department with all signers and a press release. Also once again, please do not contact Schakowsky's staff yourself, but ask your rep’s staffer to do so.

Thanks to the Honduras Solidarity Network’s Congressional Working Group for compiling these instructions.

Information for your representative’s office:
Date: 4/28/2014
Join Letter to the State Department Urging Action to Protect Human Rights in Honduras
Current Signers: George Miller, Sam Farr, Henry C "Hank" Johnson, Raul Grijalva

Dear Colleague,

Please join us in signing the attached letter to Secretary of State John Kerry urging action on the ongoing human rights situation in Honduras.

While a new Administration has recently been sworn in, grave concerns remain over the human rights situation.  Vulnerable groups continue to be targets of intimidation and violence, military forces continue to be utilized for policing, and human rights abusers continue to operate with impunity in the region.  The 2013 elections in Honduras were preceded by the assassination of several opposition candidates, and questions remain about discrepancies in the vote.

We hope you will join us in writing to Secretary Kerry to ensure that the State Department continues to urge the Honduran government to protect fundamental human rights in the region, end the use of military forces for law enforcement, investigate and prosecute abuses, and restore the rule of law.

If you have any questions, or would like to sign onto the letter, please contact Andrew Goczkowski in Rep. Schakowsky’s office at 202-225-2111, or by emailing Andrew.Goczkowski@mail.house.gov

Thank you for your consideration.

Sincerely,

Jan Schakowsky           Henry C. "Hank" Johnson        Sam Farr
Member of Congress    Member of Congress                Member of Congress


--
May XX, 2014
The Honorable John Kerry
Secretary of State
2201 C Street NW
Washington, D.C. 20520

Dear Secretary Kerry:

We write to express concern about the ongoing human rights situation in Honduras.  As a new President and Congress have recently taken office, we ask the State Department to use its leverage to urge the Honduran government to protect the fundamental human rights of its citizens, end the use of military forces for law enforcement, investigate and prosecute abuses, and, more broadly, restore the rule of law.

Almost five years after the 2009 coup ousting President Zelaya, egregious violations of human rights continue.  The Associated Press has documented ongoing death-squad style killings by Honduran police.  Independent media and human rights organizations continue to report that vulnerable groups, including members of the LGBT community and indigenous and campesino activists, are being targeted and killed.  Basic labor rights are routinely violated and union leaders have received increased death threats in recent months.

Instead of implementing reforms to address those pervasive problems, the Honduran government adopted policies that threaten to make the human rights situation even worse.  The former and current administrations have promoted the militarization of police forces and use their armed forces for domestic law enforcement.  In August 2012, a new Military Police was created, with a projected size of at least 5,000.  That force has committed human rights abuses while engaged in policing, such as the October 2013 raid on the home of opposition activist Edwin Espinal.  Members of the armed forces are also implicated in the killing of Tomás Garcia in July 2013.  Because of a continuing record of human rights abuses by the Honduran police and military, Members of Congress have repeatedly called for a cessation of U.S. aid to the country’s security forces.

Those and other human rights abuses have not been effectively investigated or prosecuted in recent years.  According to the National Commissioner for Human Rights, during the last administration, dozens of lawyers and journalists were killed and 97 percent of cases regarding these suspected human rights abuses remain unpunished.  The non-governmental group Rights Action cites allegations of almost 100 killings of lands rights activists in the area of Bajo Aguán.  According to a Human Rights Watch study, there is “virtually complete impunity for crimes” believed to be associated with land conflicts in that region of the country.

We are also concerned about recent developments impeding Hondurans’ freedom of speech and association.  In the first two months of 2014, the Honduran government published a new decree revoking the legal status of over ten thousand non-profit organizations, including a wide range of opposition groups.  Those groups include women’s and environmental organizations, a prominent group that regularly reports on press freedom issues, and schools.

Finally, we are concerned about reports that last year’s election in Honduras was not free and fair.  The human rights group COFADEH reports that at least 18 members of the leading opposition party LIBRE were assassinated in the lead-up to the election, with an additional six LIBRE-affiliated individuals and a well-known progressive journalist killed in the weeks after.  Election observers documented widespread vote-buying activities, acts of intimidation, and cases of citizens’ names being eliminated from voting rolls.  Challenges by opposition parties regarding discrepancies in the vote were not transparently addressed by the Supreme Electoral Council.

We ask that you pay close attention to those issues, strictly evaluating U.S. support and training for the Honduran police and military in accordance with human rights conditions placed in the 2014 State and Foreign Operations Appropriations law.  We also ask that you fully enforce the Leahy Law, which prohibits assistance to individuals or units of any foreign military or police body that commit gross human rights abuses with impunity.  The State Department, along with our embassy in Honduras, must take a consistent and public stance supporting those threatened with human rights abuses, and strongly encourage the investigation and prosecution of those perpetuating crimes, including state agents.

Thank you for your attention to this important matter.

Sincerely,

Members of Congress

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Traducción de la carta:
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XX de mayo 2014
El Honorable John Kerry
Secretario del Estado
2201 C Street NW
Washington, D.C. 20520

Estimado Secretario Kerry:

Escribimos para expresar preocupación sobre la situación existente de derechos humanos en Honduras. Como un nuevo Presidente y Congreso han recientemente asumido sus cargos, pedimos que el Departamento de Estado use su  influencia para urgir que el gobierno hondureño proteja los derechos humanos fundamentales de sus ciudadanos, termine el uso de fuerzas militares como cuerpos de seguridad, investigue y lleve al juicio los abusos, y, más ampliamente, recupere el estado de derecho.

Casi cinco años después del golpe de 2009 que destituyó al Presidente Zelaya, las atroces violaciones de derechos humanos siguen. La Associated Press ha documentado asesinatos estilo escuadrón de muerte por policías hondureñas; estos asesinatos siguen.  Los medios independientes de comunicación y organizaciones de derechos humanos siguen reportando que grupos vulnerables – incluyendo a miembros de la comunidad LGBT y activistas indígenas y campesinas – están siendo acosados y asesinados. Derechos laborales básicos son violados rutinariamente, y líderes sindicales han recibido amenazas de muerte, incrementado en meses recientes.

En vez de implementar reformas para enfrentar esos problemas invasivos, el gobierno hondureño adoptó políticas que amenazan la situación de derechos humanos. Las administraciones anterior y actual han promovido la militarización de las fuerzas policiales y usan sus fuerzas armadas para hacer cumplirlas leyes domésticas. En agosto del 2012, una nueva Policía Militar fue creada;  se anticipa que habrá al menos 5,000 miembros de la fuerza.  Esa fuerza ha cometido abusos de derechos humanos mientras trabaja en el ámbito policial, como la redada de octubre de 2013 en la casa del activista de oposición Edwin Espinal.  Miembros de las fuerzas armadas también están implicados en el asesinato de Tomás Garcia en julio de 2013.  Por la evidencia crónica de los abusos de derechos humanos por el ejército y la policía, Miembros del Congreso han llamado repetidamente por una cesación de ayuda EE.UU. a las fuerzas de seguridad del país.

Esos y otros abusos de derechos humanos no han sido ni investigados ni enjuiciados efectivamente en años recién.  Según el Comisionado Nacional de Derechos Humanos, durante la última administración, decenas de abogados y periodistas fueron asesinados y el 97 por ciento de los casos con respeto a estos presuntos abusos de derechos humanos quedan en la impunidad. El grupo no gubernamental Rights Action cita alegaciones de casi 100 asesinatos de activistas promoviendo el derecho a la tierra en la región del Bajo Aguán.  Según un estudio de Human Rights Watch, hay “impunidad virtualmente completa por los crímenes” que se consideran asociados con los conflictos de la tierra en esa región del país.

También estamos preocupados por los hechos recientes que impiden la libertad de expresión y asociación de los hondureños. En los primeros dos meses de 2014, el gobierno hondureño publicó un nuevo decreto que revoca el estatus legal de más de diez mil organizaciones sin fines de lucro, incluyendo una gama amplia de grupos de oposición. Esos grupos incluyen organizaciones de mujeres y ambientales, un grupo reconocido que regularmente informa sobre cuestiones de libertad de la prensa, y algunas escuelas.

Finalmente, estamos preocupados por los informes que indican que la elección del año pasado en Honduras no fue libre y justa. El grupo de derechos humanos COFADEH reporta que al menos 18 miembros del partido principal de oposición, LIBRE, fueron asesinados en el período previo a las elecciones, y otros seis individuos afiliados con LIBRE y un periodista progresista bien conocido fueron asesinados en las semanas después de las elecciones.  Observadores electorales documentaron que hubo extensas actividades de compro de votos, actos de intimidación, y casos de ciudadanos cuyos nombres fueron eliminados de los registros de votación.  Los reclamos de parte de los partidos de oposición con respeto a las discrepancias en el voto no fueron resueltos transparentemente por el Consejo Supremo Electoral.

Pedimos que usted preste atención especial a estos asuntos, evaluando estritamente el apoyo de EE.UU. y entrenamiento para la policía y ejército hondureños de acuerdo con las condiciones de derechos humanos elaboradas en la Ley de Asignaciones de Operaciones Extranjeras y del Estado del 2014.  También pedimos que usted aplique completamente la ley de Leahy, la cual prohíbe el financiamiento de individuos o unidades vinculados con cualquier cuerpo policial o militar extranjero que comete  violaciones atroces de los derechos humanos en estado de impunidad.  El Departamento de Estado, junto con nuestra embajada en Honduras, tiene que tomar una posición consistente y pública apoyando a los que se encuentran amenazados con abusos de derechos humanos y alentamos fuertemente la investigación y enjuiciamiento de los que perpetran los crímenes, incluyendo a los agentes del estado.

Gracias por su atención a este asunto importante.

Saludos cordiales,

Miembros del Congreso

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